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Cortocircuito eléctrico, el culpable de la mayoría de incendios

Foto cortocircuito eléctrico

El cortocircuito eléctrico también conocido como corto circuito, es una de las fallas eléctricas más dañinas que se puede presentar en las instalaciones eléctricas. En el presente artículo explicamos bajo nuestra formación y experiencia como electricistas, todo lo referente a las causas y consecuencias de esta avería.

Definición de cortocircuito eléctrico

Un cortocircuito es una falla eléctrica que se produce cuando dos conductores de distinta fase o polaridad se juntan haciendo contacto físico entre sí.

Éste contacto directo provoca que la resistencia del circuito baje hasta cero; lo cual genera un aumento brusco de la intensidad de la corriente eléctrica según la Ley de Ohm.

El aumento de la corriente es tan grande que si no se interrumpe el fluido eléctrico en cuestión de mili-segundos, se producirán temperaturas elevadas, derretimiento del aislante y fundición del conductor, ver Efecto Joule.

Un corto circuito se puede presentar tanto en circuitos de corriente continua como en los de corriente alterna.

Un cortocircuito eléctrico se da en un circuito de corriente continua por el contacto entre el polo negativo – y el positivo +. En el caso de un circuito de corriente alterna se da por la unión del neutro y fase, o entre dos fases; aunque tambíen se puede dar entre una fase y tierra.

Cortocircuito según RAE

Según la RAE cortocircuito viene a ser un “circuito de resistencia muy pequeña, especialmente el que se produce por contacto accidental entre dos conductores”. Asimismo recomienda no confundir con “cortacircuitos” que se utiliza para nombrar a un dispositivo que sirve para cortar la corriente eléctrica.

Cortocircuito en ingles

En el idioma inglés cortocircuito se traduce como short-circuit.

Ejemplo de cortocircuito eléctrico

Para explicar como se produce un cortocircuito, primero vamos a mostrar una imagen sencilla, pero descriptiva, de como funciona un circuito eléctrico normal y sin fallas. Se puede observar que el flujo de corriente eléctrica fluye del polo negativo al positivo y logra mantener encendido el foco sin problemas, todo acontece con normalidad.

Ejemplo de circuito eléctrico normal.
Ejemplo de circuito eléctrico normal.

En esta otra imagen podemos apreciar como el “puente” (cero ohmios de resistencia) produce el evento que estamos explicando.

Ejemplo de cortocircuito.
Ejemplo de cortocircuito.

Como se observa, si el cortocircuito se produce en el conductor el foco no sufre deterioro, solo deja de funcionar por anulación del voltaje. Los cables y la fuente de alimentación si se ven afectados por la elevación de temperatura y flama. En el caso de la batería, de mantenerse por mucho tiempo el corto circuito, perderá toda la carga eléctrica acumulada.

Existen casos en que el artefacto es lo que produce el cortocircuito, pero eso es algo menos común en una instalación doméstica.

También podemos observar que el circuito eléctrico no cuenta con un sistema de protección (fusibles); pero por regla general toda instalación eléctrica debería contar con uno para evitar daños a la infraestructura eléctrica.

Causas de un cortocircuito eléctrico

Los motivos por los que se produce un cortocircuito eléctrico pueden ser muy variados. La causa mas común que desencadena este evento es el deterioro del aislante de los conductores y componentes eléctricos.

Esto puede suceder porque la instalación es muy antigua, por sobrecalentamientos, o un uso inapropiado de la instalación eléctrica; la sobrecarga eléctrica de un tomacorrientes conectando infinidad de artefactos de manera irresponsable, es un ejemplo.

Foto de corto circuito

En otras circunstancias se puede producir por cables eléctricos sumergidos en tubos con agua. También se pueden dar de manera accidental, al caer un objeto metálico entre dos polos expuestos de un circuito eléctrico.

Consecuencias de un cortocircuito eléctrico

Como habíamos mencionado, un cortocircuito eléctrico produce elevación de la corriente eléctrica, esto genera calor, chispa e inclusive flama; por lo que pueden ocasionar un incendio si se juntan otros factores desencadenantes; por ejemplo la presencia de materiales inflamables o explosivos.

En efecto, según las pericias que se hacen sobre los incendios, casi siempre el culpable es un cortocircuito; por lo que es importante tomar acción para evitarlos en tu casa, empresa o centro de trabajo.

Cable en corto circuito

Si una persona provoca un cortocircuito al manipular cables energizados, puede sufrir quemaduras graves en la piel y en el cabello; asimismo puede ver comprometida la integridad física de sus ojos.

El arco eléctrico que genera un cortocircuito de 220 voltios; es más potente que el que emite la soldadura de electrodo revestido. (Máquina de soldar convencional). Es por ese motivo que los electricistas que trabajan con circuitos energizados utilizan una careta antideflagrante.

Otra consecuencia “menos trágica” del corto circuito es el daño a la instalación; el sobrecalentamiento de los conductores ocasiona que el aislante del conductor y empalmes se derrita; lo que obliga a su pronto reemplazo o reparación.

Si la corriente es demasiado elevada y no se interrumpe a tiempo, el cobre de los conductores y accesorios de la instalación se fundirán; por lo que también será necesario el cambio del cableado con todo el costo que eso implica.

Como podemos ver, las consecuencias de los cortocircuitos pueden ser fatales, lo que nos obliga a tomar medidas para evitar que se produzcan.

Los cortocircuitos eléctricos al generar la circulación de una gran cantidad de corriente, también producen consumo eléctrico; aunque como son pocos comunes y de duración breve, no tienen mayor impacto en el ahorro de energía eléctrica.

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